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L'orbiteur solaire européen contrôle le cœur du soleil – EURACTIV.fr

Un vaisseau spatial de l'Agence spatiale européenne (ESA) commencera un survol du Soleil lundi 15 juin afin de prendre ce que les scientifiques prétendent être les photos les plus proches de l'étoile de notre système solaire.

Le Solar Orbiter de l'ESA a été lancé en février et se trouvera à moins de 77 millions de kilomètres du Soleil lors de cette première approche, soit environ la moitié de la distance entre l'étoile et la Terre. Il atteindra à terme 42 millions de km au cours de sa mission pluriannuelle.

Les six télescopes embarqués de l’orbiteur lui permettront de capturer des images haute résolution de l’étoile, que les scientifiques de l’ESA espèrent télécharger et publier à la mi-juillet.

"Nous n'avons jamais pris de photos du Soleil à une distance aussi proche que cela", a déclaré Daniel Müller, membre du projet, qui a expliqué que les observations de la Terre sont moins détaillées en raison de l'atmosphère épaisse de la planète.

La sonde de l'ESA ne se rapprochera pas du record de la NASA pour l'objet artificiel le plus proche du Soleil. Le Parker Probe a battu le record précédent d'environ 40 millions de kilomètres en 2018 et devrait atteindre sept millions de kilomètres en 2024.

Cependant, l'orbiteur de la NASA ne peut pas regarder directement le Soleil en raison de l'immense chaleur et du rayonnement, et les télescopes les plus proches de l'agence spatiale américaine (SDO) pâlissent par rapport à la puissance de peering de la sonde de l'ESA.

"Parce que nous sommes actuellement à la moitié de la distance du Soleil, nos images ont une résolution SDO deux fois pendant ce périhélie (point le plus proche d'une orbite par rapport à un corps astronomique)", a expliqué Müller.

Certains des principaux objectifs de la mission sont de mieux comprendre les vents solaires et d’obtenir un premier aperçu détaillé des régions polaires du Soleil. Cela aidera les scientifiques à recueillir des données sur le champ magnétique extrêmement puissant de l’étoile.

Le Solar Orbiter a été construit au Royaume-Uni par le géant de l'aérospatiale Airbus, et le développement a démarré en 2012. Destiné à fonctionner pendant 10 ans, le satellite est capable de résister à des températures de 500 degrés Celsius, ce qui est assez chaud pour faire fondre le plomb.

Les aspirations spatiales de l'Europe ont pris un coup ces derniers temps grâce à l'épidémie de coronavirus, qui a d'abord interrompu le lancement d'une sonde sur Mars, puis mis à mal tout espoir de lancer une fusée de prochaine génération cette année.

La technologie spatiale s'appuie fortement sur des chaînes d'approvisionnement complexes et une expertise transfrontalière, qui ont toutes deux été fortement touchées par les fermetures de frontières liées à la pandémie et les mesures de quarantaine.

L'ESA devrait également recevoir un budget plus faible de l'Union européenne, la Commission européenne ayant supprimé près de 3 milliards d'euros du financement du secteur dans sa dernière proposition de budget à long terme. Un Conseil virtuel plus tard cette semaine verra les dirigeants relancer les pourparlers budgétaires.

Le lancement historique de SpaceX donne à l'Europe une pause de réflexion

Le succès de la société d'Elon Musk en devenant la première entreprise privée à lancer des humains dans l'espace a incité le chef de l'équivalent européen SpaceX, Arianespace, à affirmer dimanche 31 mai que son entreprise était capable du même exploit.

(Édité par Zoran Radosavljevic)

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