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Le Royaume-Uni saute sur un wagon à hydrogène – EURACTIV.fr

Le gouvernement britannique financera le développement de trains à hydrogène, les chercheurs se concentrant sur les dernières étapes d'un projet visant à nettoyer des parties isolées du réseau ferroviaire britannique.

Dans le cadre de l’initiative gouvernementale «First of a Kind», une équipe de l’Université de Birmingham recevra une subvention d’une valeur de 400 000 £ (446 000 €) pour l’achèvement de la conception détaillée de la production et les essais d’un concept de train à hydrogène.

HydroFLEX est déjà un projet mature, car un démonstrateur fonctionnel a été déployé lors d'un événement de l'industrie en juin 2019. Il s'agit du premier train à hydrogène à circuler sur le réseau britannique et est la première locomotive au monde à avoir à la fois des piles à combustible et des batteries électriques à bord .

"Pour parvenir à la décarbonisation du chemin de fer, nous devons développer la technologie de l'hydrogène, aux côtés de l'électrification et des batteries, comme l'un des moyens de retirer les trains diesel du réseau", a déclaré le directeur de la recherche ferroviaire de l'Université de Birmingham, Alex Burrows.

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Le gouvernement britannique a annoncé qu'il souhaitait retirer les trains à moteur diesel du réseau d'ici 2040 et les remplacer par des alternatives sobres en carbone. Mais cet objectif se heurte à un certain nombre d'obstacles.

Les nouveaux trains représentent un investissement coûteux pour une industrie qui fonctionne déjà sur des marges étroites et les nouvelles technologies représentent actuellement une dépense prohibitive pour de nombreux opérateurs.

Porterbrook, un partenaire de l'industrie sur le projet, vise à relever ce défi en investissant gros dans des trains flexibles qui peuvent fonctionner sur une énergie hybride et peuvent être modernisés lorsque des composants comme les réservoirs de carburant d'hydrogène deviennent plus abordables.

La PDG Mary Grant a déclaré que «nous avons prouvé que cette technologie fonctionne, c'est maintenant l'occasion pour le gouvernement de dynamiser véritablement la relance verte en créant un véritable marché pour une flotte de trains de voyageurs à hydrogène».

Selon des statistiques remontant à 2018, seulement 40% environ du réseau ferroviaire britannique est électrifié, ce qui est pâle par rapport à d'autres pays européens comme la Suisse, dont les lignes sont complètement électrifiées, le Luxembourg et la Belgique. La moyenne de l'UE est d'environ 54%.

L'Allemagne a été le premier pays à adopter des trains à hydrogène pour passagers lors de la mise en service en septembre 2018. Les Pays-Bas sont également montés à bord; Le constructeur français de trains Alstom a terminé ses tests en mars.

L'hydrogène et la batterie offrent une alternative élégante et potentiellement zéro émission pour suivre l'électrification, ce qui n'est pas toujours possible sur des lignes particulièrement éloignées ou traversant des tunnels ou sous des ponts.

Au Royaume-Uni, les itinéraires régionaux pourraient être le lieu idéal pour les trains qui n'ont pas besoin de câbles aériens coûteux. Le gouvernement a déjà fait savoir qu'il n'était pas disposé à électrifier les embranchements, après avoir abandonné un plan de rénovation des vallées du sud du Pays de Galles avec de nouvelles infrastructures.

Dans le cadre d'une stratégie de 2012, saluée comme le «plus grand programme d'investissement ferroviaire depuis l'époque victorienne», les travaux d'électrification se seraient également étendus de Londres à Cardiff en passant par Swansea.

Mais les mesures de réduction des coûts ont réduit le plan à la seule liaison Londres-Cardiff, obligeant les opérateurs à moderniser les trains électriques qu'ils avaient achetés ou commandés avec des moteurs diesel afin qu'ils puissent couvrir les 70 derniers kilomètres de voie non électrifiée.

Les dernières étapes du projet ont été achevées plus tôt ce mois-ci lorsque les travaux ont été achevés dans un tunnel sous-marin entre le Pays de Galles et l'Angleterre, afin que les services électrifiés puissent désormais démarrer.

Cela signifie que le Pays de Galles ne détient plus la distinction douteuse d'être l'un des trois seuls pays européens – avec l'Albanie et la Moldavie – à ne pas avoir un seul mètre de rail électrifié.

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(Édité par Zoran Radosavljevic)

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